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中国缺芯?MediaTek的5G崛起之路

2019/9/21 9:14:00

文 | 曹亦卿


秋季发布会之后,苹果赢了芯片但也同时迎来了不断的吐槽声。A13处理器的强悍表现,也不能让越发挑剔的果粉满意。同一时间,华为麒麟990的问世掀起了波澜,原因就在于集成的5G SoC。


一热一冷之间,5G芯片再次成为热议的焦点。


在中美贸易竞争之下,中国缺芯少屏的老病灶又被翻出。不过,再次面对被卡脖子的危机,国内舆论已经不再如一年前那般恐慌。


在集中力量办大事的厚积薄发下,如今,以华为、京东方为代表的中国企业扛起了“国货”大旗,在技术和产业链上实现突围,虽不至于登顶,但已有了一战之力。


它们弯道超车的故事成了典型的逆袭模板。


与此同时,面对5G时代新局面,还有另一家半导体厂商也正以一贯的低调作风进行布局:MediaTek(联发科技)的发展路径并没有跌宕起伏的逆袭情节,却是稳居全球出货量前三的手机芯片厂商。


与其它中国科技企业不同的是,MediaTek走出了另一条非典型的崛起之路。


缺芯


在全球产业链分工的大背景下,中国企业站在巨人的肩膀上实现了现代化的追赶。但缺芯少屏,始终是中国科技产业多年来的痛点。


在屏幕方面,中国手机厂商就曾被扼住命脉,难以反抗。


进入智能手机时代后,AMOLED屏幕成为了三星的一大杀手锏,为了实现利益最大化,三星充分利用了供应链地位来给友商“添堵”。


如今,随着中国市场对上游技术的重视与支持,情况正在发生改变。


中国屏幕厂商以黑马之态奋起直追,突破三星封锁。目前,全球所有的柔性OLED产线都已经被中国的京东方、深天马、维信诺和华星光电,日本的LGD和韩国的三星承包。


在屏幕上实现突破后,技术壁垒更高的芯片领域成为了主攻的重点。


作为全产业链整合的集大成者,三星从DRAM、NAND,到CPU、基带芯片,都可以自产自供,独善其身。


在这个领域,高通成为了最大的霸主,就连苹果都要被其掣肘。


2011年接任苹果CEO时,库克发现,苹果付给高通的费用比其他所有iPhone授权商的费用总和还要多——从iPhone的售价中抽取5%份额的收费模式,让这家芯片厂商得以从iPhone的销售中持续不断地获利。


因此,苹果自2017年1月开始起诉高通,就是为了改变这一“霸道”的独家供应条约。


其结果是苹果在5G元年无“芯”可用,因为基带芯片的缺位而不能在2019年首发5G手机。 


如今,逐渐强大的中国手机厂商已经成为全球主流大厂,也成为了如高通这样供应商的最大采购者,是否会遭遇苹果式的技术困境?


答案是肯定的。


虽然不是出于商业目的,而是因为政治干预。在中兴事件、华为事件中,我们都已经看到了技术封锁对于中国厂商的强大威胁。


在这样的背景下,中国厂商突围的重要性和紧迫性愈发凸显。华为海思在这一轮贸易战中,身处战场正中,成为最受关注的焦点,扛起了“国芯”崛起的大旗。


同样,MediaTek在逐渐摆脱一直以来的低调作风,开始积极布局卡位。


9月初,在小米北京总部举行的Redmi Note 8系列发布会,其高端机型Redmi Note 8 Pro全球首发Helio G90T处理器。




这是MediaTek最新推出的专业游戏处理器。Redmi称其“整体性能大大超过骁龙710”,红米Note 8 Pro也被用来对标友商3000元档的旗舰机。


在产品定位上,MediaTek和Redmi也有异曲同工之处:MediaTek一直以高性价比的产品占领大众市场,成为目前出货量仅低于高通的手机芯片厂商。


也正是因为定位于大众市场,所以MediaTek在品牌认同度上并没有打出足够的高度。这也成为在贸易战恐慌中,很多消费者一度认为中国没有芯片的主要原因。


事实上,中国一直都有芯片,并且MediaTek正在快速缩小和高通之间的差距。到了5G时代,随着MediaTek、海思等国产厂商的发力,中国芯将在国际市场中进一步发挥更大的影响力。


5G先声夺人


4G改变生活,5G改变社会。


这一“slogan”点明了5G通信网络的重要性,也成为美国政府此次遏制中国企业的动机所在。


毫不夸张地讲,这一场争夺5G高地的战役,其结果将会影响中国的5G进程。


5G是目前移动通信技术发展的最高峰,三大应用场景包括eMBB(3D/超高清视频等大流量移动宽带业务)、mMTC(大规模物联网业务)和URLLC(无人驾驶、工业自动化等需要低时延、高可靠连接的业务)。


作为底层网络技术,5G将会成为新一代信息时代的神经网络,对经济社会变革产生巨大影响。它将改变工业互联网,这是一个自工业革命以来的底层技术革命。


而手握5G标准,不仅意味着站在了利润链的高地、获得丰厚的经济利益(这一点可以参考躺在标准上数钱的谷歌、英特尔、ARM、微软等企业),更重要的一点,站在5G技术的产业链上游意味着信息安全的自主权。


MediaTek自2009年起参与3GPP标准化工作,从4G至5G时代的技术文稿贡献数量增加逾4倍,掌握5G核心技术。


与此同时,由于长期高质量的技术贡献,MediaTek自2015年起便担任3GPP技术议程的主持工作,2017年起获选为RAN2工作组副主席。


2019年8月底,MediaTek技术专家Johan Johansson通过选举成为3GPP RAN2主席,将主持并参与Rel-16的完成及后续版本的标准化工作。


除了积极参与5G技术的标准化工作,MediaTek在5G芯片的突破上也跻身第一阵营。


据Strategy Analytics预测,5G手机将于2020年突破1.6亿部,这对于手机厂商、芯片厂商和一众供应链企业来说,都是一个庞大的市场。


目前,全球已经推出5G基带芯片的厂商包括MediaTek、华为、紫光展锐、三星和高通。


英特尔也曾拥有自己的5G基带芯片业务,但在苹果与高通达成和解后,英特尔放弃了调制解调器业务,这一部门目前被苹果以10亿美元收购。苹果或将在不久的将来成为这张List上的一员。


可以看到,在如今有实力推出5G基带芯片的5家厂商中,有3家来自中国,此外还有韩国的三星和美国的高通。而这些厂商中,除了三星之外,包括高通在内的厂商都选择台积电代工。


中国半导体产业的实力正在崛起,这一点毋庸置疑。


聚焦到具体的厂商上来,MediaTek在2018年底正式公布了5G基带芯片Helio M70,采用7nm工艺,实现2G/3G/4G/5G全网通,并兼容NSA/SA组网模式。


MediaTek 5G基带芯片Helio M70MediaTek 5G基带芯片Helio M70


2019年5月,MediaTek又发布了5G SoC。按照已经公布的消息来看,MediaTek 5G SoC整合了Helio M70,最快下行速度4.7Gbps;预计明年Q1量产。


无论是2G/3G/4G/5G全网通、兼容NSA/SA组网、还是Q1量产,都踩着中国5G网络建设的需求和节奏。


目前,中国三大运营商采取NSA和SA并存的方式来铺设5G网络。


在MediaTek之后,三星和华为也在9月份接连发布了5G SoC芯片Exynos 980和麒麟990。不过三星和华为一贯不对外供货,因此MediaTek的最大对手仍是高通。


将视野放大,这其实是中美两大技术强国在5G竞争中的一个缩影。美国有高通、苹果等大厂。


而中国的优势在于有如华为、中兴这样的全球顶尖通信设备提供商;有移动、电信、联通和广电这样能够负重前行、披荆斩棘的运营商;有如华米OV这样在全球市场都位于头部的智能终端企业;有MediaTek、海思、紫光展锐、台积电这样在5G芯片领域先声夺人的半导体厂商,更有潜力无限的庞大市场。


5G,成为了MediaTek快速追赶高通、在技术上实现突破的拐点。


出击AIoT


事实上,MediaTek并不畏惧高通。


从Helio G90游戏处理器的问世中就能看到MediaTek在这一轮竞争中的积极应战。


进入焦灼的存量竞争阶段后,手机厂商纷纷推出子品牌、新系列来抢夺更细分的市场和用户。


按人群细分,有爱美的女性用户、发烧友用户、电竞游戏玩家、商务人群、视频重度用户等等,不同的用户显然看重的手机性能是不同的。


在这样的竞争格局中, MediaTek把准行业风向变化,快速推出主打拍照的Helio P90,和主打游戏的Helio G90。


积极适配,主动出击。


这对于在功能机时代一马当先、智能机初期通过交钥匙方案与高通分庭抗礼但之后退居大众市场的MediaTek来说,是一次久违的积极进攻。


半导体领域是典型的技术密集型产业,研发周期很长,从Helio P90、Helio G90、到5G SoC,MediaTek在5G时代的高调亮相,无疑是厚积薄发的产物。


更重要的是,要在5G弯道上成功超越,仅仅单点突破是不够的。


目前,在汽车、可穿戴、智能音箱、智能家居等AIoT领域,MediaTek已经在各个山头都插了旗,但少有人知。


比如,索尼新推出的蓝牙降噪耳机WF-1000XM3,主打“真无线”,就采用了MediaTek子公司络达为其定制的MT2811芯片平台方案。


各项性能都很能打,这款耳机刚推出就卖断了货,延续了“索尼大法好“的江湖“传说”。


索尼WF-1000XM3搭载MT2811芯片平台索尼WF-1000XM3搭载MT2811芯片平台



此外,在智能电视芯片市场,MediaTek的出货量一骑绝尘,全球市占率超过7成,稳居第一。


在智能音箱解决方案上,MediaTek也摘得头筹。


2016 年,亚马逊拉开了智能音箱的大幕,MediaTek就独占了 Amazon Echo、Essential Home智能语音助理的订单。


2017年7月,搭载MediaTek  MT8516解决方案的天猫精灵X1问世,中国智能音箱市场快速吸引了BATJ、华为、小米等巨头入局。


各家之间竞争激烈,但它们几乎都有一个共同点,那就是采用MediaTek的芯片解决方案。


与此同时,在车联网领域,MediaTek也与吉利亿咖通合作发布了车用芯片。


5G芯片、WiFi 6、汽车电子、智能电视、智能音箱……MediaTek的圈越画越大,AIoT的战略生态也在逐渐成型。


在这个过程中,MediaTek组建了 “朋友圈”,通过与产业链的深度结合、面向场景的针对性开发,拓宽市场化路径。


2019年Q2财报中,MediaTek的营收和毛利率都实现了上涨,其中毛利率创造了15个季度来的新高——亮眼数据与整个IoT市场的渗透、下沉密切相关。


5G时代,万物互联成为了消费级市场的理想状态。


各式IoT产品层出不穷,不断刷新的低价也加快了市场教育和对下沉市场的渗透。


在这样的情况下,MediaTek的AIoT战略成为了终端厂商的技术支持者,同时也成为了红利的受益者,走出了一条芯片设计商在5G时代的新道路。


以此观之,中国芯片的崛起并非长路漫漫遥不可及。


无论是在尖端技术上的突破还是在生态构建上的卡位,以MediaTek为代表的中国厂商已经摸索到了颇具“东方智慧”的崛起路径。


缺芯,注定将成为历史。



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